sexta-feira, 14 de março de 2014

As Pessoas que Protegem Outros Planetas De Terráqueos

"Todos os planetas, o tempo todo." - Slogan do Escritório de Proteção Planetária

Em resumo
A NASA tem uma divisão chamada Escritório de Proteção Planetária, que funciona como uma espécie de reversos Homens de Preto. Parte da sua missão é garantir que a Terra não contamina biologicamente o resto do universo com os nossos agentes patogénicos. Uma das suas principais tarefas é a construção de componentes da espaço nave em "salas limpas" para se certificar que cada embarcação é tão estéril quanto possível.

A história completa

Quando os astronautas da Apollo 11 retornaram a partir da primeira caminhada na Lua, os homens não foram imediatamente submetidos a desfiles de fita relógio e aparições na televisão. Em vez disso, foram mantidos num trailer Airstream convertido por 21 dias sob quarentena apertada por causa da chance de que pudessem ter trazido de volta alguns contaminantes da superfície lunar. Hoje em dia, entendemos que a lua é desprovida de vida, mas na época era uma preocupação válida. O sistema imunológico humano seria praticamente indefeso contra o vírus alienígena, de maneira que os nativos americanos foram dizimados pela varíola realizada pelos europeus...
Por outro lado, a NASA entende que a humanidade tem a sua própria série de batedores desagradáveis. Para este fim, desenvolveram o Programa de Quarentena Planetária, que mais tarde se tornaria o Escritório de Proteção Planetária. Esta agência funciona como uma espécie de Homens de Preto reversos, com o objetivo de preservar não só a vida na Terra, mas qualquer vida em potencial em todo o universo. Cada missão é diferente e os requisitos para cada um são cuidadosamente adaptados: Protocolo para a Mars Rover, Curiosidade, pode ser diferente do que a de um módulo lunar.

Um único corpo humano está repleto de bactérias. Há mais bactérias no seu corpo do que seres humanos no planeta e por esta taxa, pode parecer impossível proteger totalmente a galáxia dos nossas germes. Mas fazem todos os esforços. Componentes da nave espacial são construídos em "salas limpas", cujos filtros e sistemas de fluxo de ar os deixa praticamente vazios de contaminantes. Os trabalhadores são obrigados a vestir-se de máscaras, luvas e roupas de proteção. Em seguida, a nave espacial é esterilizada. Isto antes era feito numa casca cerâmica e, em seguida, eram secos por 30 horas. Hoje, estão se movendo em direção à esterilização com peróxido de hidrogénio na fase de vapor de congelamento. Muitas vezes, outros funcionários da NASA não são particularmente apaixonados pela Diretoria de Proteção Planetária, pelo que os seus padrões de exigência tornam as coisas muito mais difíceis.

Dada a natureza hostil do resto do sistema solar conhecido, parece improvável que sejam necessárias estas medidas. Em Vénus, por exemplo, a temperatura média é uma amena de 485 graus Celsius (900°F). Em comparação, os relógios de Úrano estão em torno de -240 graus Celsius (-407°F), não muito longe de ser o teórico "zero absoluto". Juntamente com tempestades furiosas, atmosferas de amónia, ácido sulfúrico, dióxido de carbono, e assim por diante, parece que até mesmo o organismo mais resistente teria problemas em viver lá.

No entanto, existem criaturas chamadas extremófilos, como a tardigrade (ou urso de água), que podem suportar condições que matariam outros animais em momentos simples. O tardigrade em particular, tem sido mostrado ser capaz de suportar o vácuo e a radiação solar do espaço exterior. Outros animais são capazes de viver no fundo da Fossa das Marianas, a parte mais profunda do oceano, a cerca de 11 quilómetros (7 milhas) abaixo da superfície, onde a pressão é mais de 1.000 vezes maior do que o nível do mar e a luz do sol não penetra.

Após inúmeras viagens para o cosmos, parece que estamos mais perto de encontrar a vida, mas é cada vez mais provável que na viagem espacial comercial, a importância de manter uma barreira entre terra firme e que o que se esconde entre as estrelas é maior do que nunca.

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