terça-feira, 31 de março de 2015

A Lei de Segurança Marítima Que Matou Centenas de Pessoas

"Por meio da noite negra e chuva forte, um navio luta, mas tudo em vão. Para viver sobre a tempestuosa principal!" - Adelaide Anne Procter, "The Storm"

Em Resumo

Na sequência do naufrágio do RMS, Titanic, em 1912, os EUA propuseram a Lei de Marinheiros que exigia que os navios fossem equipados com botes salva-vidas suficientes. O navio de passageiro SS Eastland foi adaptado para acomodar os botes salva-vidas, mas isso somava mais peso ao navio já pesado. O desastre inevitável seguiu-se e ironicamente matou mais passageiros em Eastland do que no Titanic, numa catástrofe não pelo mar aberto, mas num rio urbano, que está a um passo de pedra da doca.

A História Completa

Lançado em 1903, o navio a vapor Eastland dobrou sua rota entre Chicago e áreas de piquenique às margens do Lago Michigan. Tinha uma capacidade inicial de 650 pessoas, mas uma revisão de design, em 1913, permitiu-lhe assumir 2.500 passageiros. Foi então que um arquiteto naval emitiu uma nota de aviso de que Eastland tinha problemas estruturais que colocavam em perigo de listagem e recomendaram-se medidas corretivas para evitar um acidente. A Eastland faltava uma quilha e tinha apenas tanques de lastro mal concebidos no seu porão, para evitar capotar. As modificações, que também aumentaram a velocidade do barco, tornaram-no ainda menos equilibrado. Eastland comportava-se como uma bicicleta, quando instável no banco dos réus, mas quando estável em andamento.

Duas chamadas de perto em 1904 e 1906 deram a Eastland uma reputação de um "barco hoodoo." Agora, era necessário apenas um fator para desencadear um peso adicional a este desastre horrível. Numa trágica ironia, uma lei de segurança marítima iria fornecer a palha que faria o camelo andar para trás.

No rescaldo do naufrágio do RMS Titanic, em 1912, uma campanha de "salva-vidas para todos" foi lançada pelos funcionários marítimos internacionais. Em março de 1915, o presidente Woodrow Wilson assinou a Lei de LaFollette Seaman, exigindo que os navios fornecessem botes salva-vidas para 75 por cento dos seus passageiros. Os legisladores nunca consideraram as advertências de que os navios dos Grandes Lagos não foram construídos para suportar o peso extra.

Eastland cumpriu a lei e foi equipado com um conjunto completo de 11 botes salva-vidas (foi projetado para transportar apenas 6), 37 jangadas de 500 kg (1.100 lb) cada e coletes salva-vidas suficientes para garantir a segurança de todos os passageiros e tripulantes. O palco estava montado.

No fatídico dia 24 de Julho de 1915, os funcionários da Western Electric Company e as suas famílias foram chefiadas no lago para um piquenique anual. Num clima festivo, 2.573 passageiros e tripulantes congestionaram o Eastland na sua doca sobre o Rio Chicago. As bandas jogaram como amigos e conhecidos e cumprimentaram-se. Ninguém parecia alarmado quando o navio começou a listar ao porto. Alguns relatórios lembraram que uma multidão se reuniu num dos lados do barco para posar para uma fotografia. Às 07h28, Eastland listou 45 graus. Um engenheiro desesperadamente tentou estabilizar o navio através da abertura de um dos tanques de lastro. Tarde demais. Eastland rolou quando foi ancorado a apenas 6 metros (20 pés) a partir do cais, na água a apenas 6 metros de profundidade, prendendo centenas de homens, mulheres e crianças debaixo das entranhas do navio. Então, subitamente, com o movimento, não havia tempo para lançar o equipamento de salvamento.

Alguns passageiros sortudos simplesmente atravessaram o casco do barco virado para chegar a terra firme, sem sequer molhar os pés. Mas para muitos mais, o dia tornou-se um pesadelo de gritos e luta contra a morte por afogamento. Os espetadores na orla pularam na água para ajudar ou atiraram tudo o que podiam para a flutuação em massa de afogamento da humanidade.

As equipas de resgate conseguiram retirar 40 pessoas com vida. Mas, para 844 outras, nada poderia ser feito, apenas recuperar os corpos e levá-los para a Segunda Regiment Armory para identificação. Vinte e duas famílias inteiras tinham perecido. A maioria dos mortos eram menores de 25 anos de idade. Apesar de mais passageiros morrerem na Eastland do que no Titanic (excluindo a tripulação), continua a ser um evento obscuro na mente do público. "Não havia ninguém rico ou famoso a bordo", explica Ted Wacholz, presidente da Eastland Disaster Historical Society. "Foram todas as famílias de imigrantes que trabalhavam duro na terra."

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