terça-feira, 28 de abril de 2015

A Mulher Negra Pobre Que, Sem Saber, Mudou a Ciência Para Sempre

"Eu tenho um nó no meu ventre. [...] Eu tenho um nó dentro de mim." - Henrietta Lacks, descrevendo as suas dores ao seu médico

Em Resumo

Henrietta Lacks teve uma vida curta e dura. Perdeu a mãe quando tinha quatro anos e o seu pai abandounou-a e aos seus nove irmãos logo depois. Quando morreu com apenas 31 anos, o seu obituário nunca apareceu num jornal e ela foi enterrada numa cova sem marcação. As células cancerosas cervicais, retiradas sem o seu conhecimento ou consentimento, eram muito, muito especiais. As células eram "imortais", o que significa, disse o pesquisador, eram "uma linha contínua da divisão das células todas descendentes de uma amostra original, células que constantemente se reestabelecem e nunca morrerão." Elas já foram utilizadas em inúmeras pesquisas, ajudaram a desenvolver a vacina contra a poliomielite e muito mais.

Nota: A fotografia acima é uma micrografia eletrónica da varredura de uma das células de Henrietta.

A História Completa

Loretta Pleasant nasceu em Roanoke, Virginia, a 01 de agosto de 1920, num pequeno barraco compartilhado pelos seus pais e oito irmãos mais velhos. Ela mais tarde mudou o seu nome para Henrietta. Em 1924, a sua mãe Eliza morreu ao dar à luz mais um filho e Johnny Pleasant decidiu que não tinha paciência para criar os seus filhos. Ele levou a sua ninhada para Clover, Virginia, e distribuiu os seus filhos entre as crianças da família que ainda trabalhavam nos mesmos campos de tabaco que os seus antepassados escravizados tinham trabalhado.

Henrietta foi morar com o seu avô materno, Tommy Lacks, que vivia numa cabana de quatro quartos. Mr. Lacks já estava a criar um neto, David "Day" Lacks, abandonado pela irmã de Eliza após o seu nascimento, nove anos antes. A partir de então, Henrietta e Day dividiam o quarto.

De dia, Henrietta caminhava até à escola segregada para os afro-americanos, que ficava a 3 km (2 km) de distância, mas trabalhava ao mesmo tempo nos campos de tabaco. Henrietta chegou ao sexto ano, mas depois parou. Apenas alguns meses após o aniversário de 14 anos de Henrietta, ela e Day tiveram o seu primeiro filho, Lawrence. Lucile Elsie, quatro anos depois, sofria de epilepsia e problemas de desenvolvimento. Em abril de 1941, Henrietta e Dia casaram-se na casa do seu pregador.

Depois mudaram-se para a Estação Turner, um subúrbio de Baltimore, com mais três crianças. Pouco antes da sua gravidez final, Henrietta começou a ter dores durante o sexo. Ela encolheu os ombros quando ficou grávida, mas a dor só se intensificou. Quatro meses depois de Joe nascer, Henrietta encontrou um "nó" do tamanho da ponta do seu dedo mindinho no seu colo. O seu marido levou-a para o Johns Hopkins Hospital, pois era o único hospital de Baltimore que servia os afro-americanos em 1951.

Em janeiro, Henrietta foi diagnosticada com cancro do colo do útero; a 6 de fevereiro, voltou para o Johns Hopkins Hospital para o seu primeiro tratamento com radiação. Mas antes de embalar o colo do útero com um metal radioativo chamado rádio branco e costurar o colo do útero, o cirurgião retirou duas amostras, uma do seu tecido saudável, a outra da parte cancerosa. Henrietta não sabia que lhe retiraram as amostras, nem deu permissão para que elas fossem utilizadas. Em 1951, não era exigido por lei.

Richard TeLinde, chefe de ginecologia na Universidade Johns Hopkins era, na época, um estudante do cancro. Ele ordenou aos seus médicos que removessem rotineiramente células saudáveis e cancerosas durante os procedimentos ginecológicos. Depois entregava-os a George Gey, chefe de pesquisa de tecidos na Universidade Johns Hopkins, esperando que Gey pudessem crescer as células numa cultura para que elas pudessem ser estudadas. Mas as células morriam sempre. Sempre.

Quando as células de Henrietta foram levadas para o laboratório de Gey, estavam em tubos de ensaio com sangue de galinha e rotuladas com "HeLa" (as duas primeiras letras de "Henrietta" e "Falta"). Elas foram então carregadas para uma incubadora. E as células de cancro cresceram. E cresceram. As células dobraram os seus números a cada 24 horas e ficaram tão agressivas que se recusaram a morrer. O cancro de Henrietta tinha transformado as suas células nas primeiras "imortais" células humanas já cultivadas. Gey começou a dizer aos seus colegas sobre HeLa e pedidos de amostras começaram a chegar.

Até então o cancro agressivo de Henrietta tinha devastado o seu corpo e ela morreu a 4 de outubro de 1951. A sua autópsia revelou que o cancro se tinha espalhado por quase cada um dos seus órgãos. Ninguém na Johns Hopkins pensado poder dizer o quão importante as células de Henrietta eram. O marido e os filhos não descobriram nada sobre HeLa até 1973, quando os pesquisadores apareceram na sua porta, querendo amostras de sangue.

A família Lacks foi surpreendida ao descobrir que uma indústria multibilionária surgira para vender as células de Henrietta. Jonas Falk HeLa utilizavam-as para desenvolver a vacina contra a poliomielite. As células de Henrietta tornaram-se as primeiras células humanas clonadas em 1955. HeLa permitiu aos cientistas finalmente identificar que o número de cromossomos humanos era 46 em vez de 48. HeLa poderia ser exposta a radiação, infecções e toxinas em doses impossíveis com seres humanos vivos. HeLa poderia ser bombardeada com drogas, com o objetivo de encontrar algo que iria matar o cancro. Mais de 10.000 patentes foram registados a usar HeLa e, só a partir de 2001, cinco prémios Nobel foram concedidos para pesquisas com as células HeLa. Todos as queriam, então o Instituto Tuskegee produziu-as em massa, enviando 20 mil tubos de ensaio de HeLa a cada semana. Um cientista calculou que, se todas as células HeLa usadas nos últimos 60 anos fossem amontoadas numa escala, pesariam 50 milhões de toneladas, quase o mesmo peso de mais de 100 edifícios Empire State.

E, ainda assim, a contribuição de Henrietta passou despercebida. Pior, a família Lacks não tinha palavra em como HeLa foi usada. E, com todas as vidas salvas pelas células de Henrietta, a família Lacks ainda vivia em extrema pobreza, incapaz até mesmo de comprar cuidados de saúde.

Tudo isso começou a mudar quando a BBC filmou um documentário sobre Henrietta e HeLa em 1998. A família Lacks foi homenageada pelo Smithsonian e pela Fundação Nacional para a Pesquisa do Cancro. Em 2010, Rebecca Skloot escreveu a biografia de Henrietta, A Vida Imortal de Henrietta Lacks e Oprah Winfrey comprou os direitos para fazer um filme da HBO sobre ela. Skloot criou uma fundação usando alguns dos recursos obtidos com o seu livro para ajudar a família Lacks financeiramente, prestar-lhes cuidados de saúde e dar-lhes algo a dizer na forma como HeLa é utilizada. E em 2010, uma lápide foi finalmente doada e plantada perto da cova anónima de Henrietta.

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