sábado, 11 de julho de 2015

Todos os Seres Humanos Têm Genes Alienigenas

"Se somos apenas nós, parece um terrível desperdício de espaço." - Ted Arroway, "Contacto" (1997)

Em Resumo

A ciência convencional diz-nos que os nossos genes são passados dos nossos pais numa estrutura vertical da árvore da vida. Mas uma nova pesquisa sugere que os seres humanos têm experimentado transferência de genes horizontal (HGT), significando que temos genes "alienigenas" de outros organismos no nosso meio, em pelo menos 145 casos adquiridos ou estrangeiros. No entanto, o nosso ADN humano também invadiu outros organismos, incluindo o genoma da bactéria que causa a gonorreia. Até mesmo o oxigénio que respiramos existe por causa da HGT.

A História Completa

A ciência convencional diz-nos que os nossos genes são passados dos nossos pais e antepassados para outros, numa estrutura vertical da árvore da vida. Para os seres humanos, isso significa que a reprodução sexual determina a nossa composição genética. Mas uma nova pesquisa sugere que os humanos também têm experimentado transferência horizontal de genes (HGT) em pelo menos 145 casos. Pode pensar em nós como híbridos alienígenas ou seres humanos geneticamente modificados. De qualquer maneira, é tempo de repensar as nossas noções de evolução. Temos vindo a trocar genes com outras espécies desde os tempos antigos e agora elas são uma parte integrante do nosso ADN.


HGT é um processo que ocorre frequentemente com organismos unicelulares como algas e bactérias. Os cientistas acreditam que é por isso que as bactérias têm sido capazes de evoluir tão rapidamente e desenvolver fortes resistências aos antibióticos. Alguns animais, como os vermes nematóides, acredita-se terem recebido o material genético de plantas e microorganismos. Até mesmo a evolução de certos besouros supostamente tem sido afetada por HGT. Por exemplo, acredita-se que a transferência de genes de bactérias em alguns besouros lhes permitiu desenvolver as enzimas para digerir grãos de café.
No entanto, em seres humanos e outros animais complexos, a extensão do efeito de HGT na nossa biologia tornou-se um assunto de intenso debate e às vezes negação. Se os cientistas da Universidade de Cambridge estiverem certos, a HGT pode ter alterado o caminho evolutivo dos seres humanos. Infelizmente, não se parece como se tivéssemos sido negociado genes com uma raça avançada.

De acordo com o estudo de Cambridge, os seres humanos possuem pelo menos 145 genes estranhos, principalmente de bactérias e protistas (também conhecidos como protozoários, bactérias, algas e fungos). HGT deu-nos o gene do grupo sanguíneo ABO, bem como os genes para a digestão, resposta imune e metabolismo. "Isto significa que a árvore da vida não é a árvore estereotipada com linhagens de perfeitamente ramificação", explicou o pesquisador Alastair Crisp. "Na realidade, é mais como uma daquelas árvores da Amazônia onde as raízes estão emaranhadas e atravessam para o lado umas das outras."

Mas o emaranhamento na natureza vai além dos organismos que invadiram o nosso ADN. Em certo sentido, as bactérias com o ADN humano poluentes, também. Há alguns anos atrás, os cientistas descobriram fragmentos de ADN humano no genoma da bactéria que causa a gonorreia. "Nunca vimos um salto direto do ADN de um genoma de mamíferos para um genoma bacteriano", disse Hank Seifert, da Universidade Northwestern. Os cientistas não poderiam dizer se o ADN humano estava a funcionar de alguma forma. Mas estavam preocupados que o ADN humano pudesse permitir que as bactérias de gonorréia se adaptassem a um hospedeiro humano, talvez interagindo com ou imitando o anfitrião, com consequências potencialmente de longo alcance.

HGT ainda afeta o nosso ecossistema. Por exemplo, cerca de um quinto do oxigénio que respiramos é produzido através da fotossíntese por diatomáceas marinhas (minúsculas algas unicelulares que são menores do que a cabeça de um alfinete). Há centenas de milhares de espécies de diatomáceas com diferentes sequências de ADN. A partir do pequeno número de genomas de diatomáceas, que foram examinados, HGT a partir de bactérias é responsável por muitos dos genes de diatomáceas.

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