quarta-feira, 5 de agosto de 2015

10 Descobertas Recentes Que Explicam Perguntas Pré-históricas

A ciência há muito tempo estabeleceu que os dinossauros são impressionantes. Mesmo que tenham desaparecido há muitos milhões de anos e deixassem para trás apenas algumas, na maior parte incompletas, lembranças da sua existência, a nossa base de conhecimento deles ainda é bastante rica. No entanto, qualquer (aparentemente) pequena descoberta, a qualquer momento, pode mudar radicalmente a nossa compreensão do passado.

10- Os Dinossauros Não Eram de Sangue Frio Nem de Sangue Quente

Com algumas exceções, como o atum e as tartarugas-de-couro, que já foram perfuradas, desde a infância que os animais são distintamente de sangue frio ou de sangue quente. Nós mamíferos, juntamente com as aves, somos endotérmicos e mantemo-nos quentes através de processos de uma estratégia de sobrevivência metabólica energeticamente cara. No entanto, permite-nos viver numa variedade de ambientes. Ectotérmicos, como os répteis, têm mecanismos de aquecimento interno pobres e gastam menos energia, mas sofrem a inconveniência de ter de se expôr ao sol para se aquecerem.


O dinossauro, traduzido como "terrivelmente grande lagarto", era, obviamente, de sangue-frio por causa de toda esta coisa dos lagarto, certo? Mas não, não realmente. Os cientistas recentemente descobriram que eles pertenciam a uma classe separada e estranha de réptil e não eram nem de sangue quente, nem de sangue frio. Na verdade, eles tinham um meio doe espectro metabólico, muito diferente de qualquer outra criatura viva. Eles são "mesotérmicos", como uma equipa da Universidade do Novo México os apelidou.

Para verificar o metabolismo dos dinossauros mortos há muito tempo, os cientistas usaram uma familiar estratégia de paleontólogos para contarem os anéis nos ossos fossilizados, como se estivessem a namorar uma árvore. Analisar uma série de ossos permitiu uma estimativa das taxas de crescimento e a equipa da UNM inferiu taxas metabólicas para saber se o animal era de sangue quente ou frio.
Este metabolismo deu aos dinossauros uma vantagem exploratória: precisavam de menos calorias do que os mamíferos de tamanho similar e eram muito mais móveis do que outros répteis, como os crocodilos.

9- O Mais Antigo Dinossauro Já Descoberto 

Acreditava-se que os dinossauros surgiram durante o período Triássico e que rapidamente proliferaram em todas as formas terríveis que conhecemos hoje. No entanto, os restos fossilizados de um com uma cauda de 1,5 metros (5 pés) estão a empurrar o tempo dos dinossauros para há cerca de 10-15 milhões de anos. Outros reptilianos, como os crocodilos, foram prosperando durante o período Triássico Médio (há cerca de 240 milhões de anos atrás), mas parecia que os dinossauros não aparecerem pelo menos logo nessa época.

Isto é, a (re) descoberta de Nyasasaurus parringtoni, é o dinossauro mais antigo já registado. Um esqueleto mesmo marginalmente completo ainda nos escapa, mas os paleontólogos podem fazer um trabalho incrível com muito pouco material. Neste caso, reconstruíram o animal usando um osso do braço e algumas vértebras. O dinossauro foi abençoado com uma enorme cauda, ficou em pé e parecia um Compsognathus maior.

Os ossos foram realmente descobertos em 1930 no que hoje é a Tanzânia (antes era Pangaea). Passaram quase um século cercados de pó em armários de armazenamento em museus de Londres e da Cidade do Cabo. Só recentemente foram estudados em detalhe e os ossos revelaram-se da persuasão do dinossauro após os paleontólogos perceberem a orientação aleatória das fibras conjuntivas. Mais importante, isto lembra-nos de como imperfeita a nossa alçada da pré-história é e que tudo o que foi cuidadosamente construído pode ser alterado por uma única descoberta a qualquer momento.

8- Os Dinossauros Tinham Visão da Cor e Utilizavam Penas Para Comunicação

É conhecido há algum tempo que os dinossauros eram animais de penas, pouco parecidos com os seus homólogos da cultura pop. Misteriosamente, as penas apareceram muito antes das aves ou de qualquer outra criatura que as use para o vôo, o que sugere uma função alternativa: a comunicação.

Os paleontólogos acham que as penas eram os ternos Armani do mundo esteticamente agradável e usadas para atrair potenciais amantes. Os estudos sobre aves e répteis indicam que os dinossauros tinha uma gama mais completa de visual do que pensamos, com excelente visão de cores, bem como a capacidade de perceber a luz UV e as ondas curtas. Assim, um conjunto vibrantemente nomeado de penas poderia ter marcado um dinossauro como um companheiro digno. As penas também forneciam isolamento, mas isso é muito menos divertido do que o pensamento de um T. rex flamboyantly a suportar o seu material para um bando de senhoras.

Parece também que alguns dinossauros eram atraídos por companheiros que balançavam as penas da cauda. Enquanto estudavam os ossos da cauda dos Oviraptor, os pesquisadores da Universidade de Alberta descobriram que as poucas vértebras finais eram estranhamente fundidas. Estes ossos era, formados por uma estrutura em forma de leque na extremidade da cauda, chamada pygostyle, uma característica que está agora presente apenas em aves. Outra evidência anatómica sugere uma musculatura subjacente, bem como flexibilidade superior entre as pequenas vértebras consistentes com que temos visto as aves abalarem o espólio.

7- Os Camelos Vêm do Ártico

Com uma pálpebra adicional de tempestades de areia e um talento especial para a preservação da água, os camelos são ideais para estarem no deserto. Mas, através da análise de colágeno (que se mantém por muito mais tempo do que o ADN) encontrada ligada a um camelo antigo, os paleontólogos rastrearam a herança dos animais de volta ao Alto Ártico. Os ossos foram encontrados na ilha de Ellesmere numa condição tão deteriorada que foram confundidos com madeira. No entanto, as proteínas fibrosas mantiveram a sua integridade e, por meio de impressões digitais de colágeno, os paleontólogos foram capazes de rastrear a ascendência do camelo até à América do Norte.

Os fósseis mostram que há cerca de 3,5 milhões de anos atrás, os camelos progenitores habitaram um dos mais inóspitos e frígidos lugares da Terra. Eventualmente, esses proto-dromedários gigantes (30 por cento maiores do que as versões modernas) fizeram o seu caminho para climas mais quentes do sul através da ponte de terra que coneta o Alasca à Rússia.
De fato, algumas das características dos animais (como a icónica corcunda de armazenamento de gordura) parecem ter surgido como adaptações a invernos extremos.

6- Os Comunais Sanitários

Não esperaria muitas semelhanças entre os seres humanos e os animais quando se trata de etiquetas de casa de banho, mas os mamíferos herbívoros fizeram um uso prolongado de latrinas comunais. No entanto, não ficou claro que as criaturas não-mamíferas compartilhavam esta prática.

Até que uma antiga descoberta de fósseis na Argentina mostrou que os antecessores dos mamíferos também aproveitaram os benefícios das designadas "casas de banho". As criaturas gigantescas são cientificamente descritas como mega-herbívoras e como uma mistura entre um rinoceronte e o cão-fera da Ghostbusters. Estes megafaunos floresceram há muito tempo e os seus restos imundos estendem-se na história há pelo menos 200 milhões de anos, sugerindo a origem de uma prática que supostamente concedemos.
 

5- Os Mamíferos Antepassados Poderiam Facilmente Ter Hibernado Por Extinção


Durante um dos períodos mais tumultuados na pré-história, as minúsculas criaturas cujos descendentes se tornariamos nós, dormiam profundamente, apesar da carnificina generalizada fora das suas tocas. Bastante confortável, o nosso ancestral placentário mais distante dormiu por uma grande extinção e assegurou a nossa eventual existência.

Durante muito tempo, os nossos ancestrais eram pequenos como ratos, graças a um reinado prolongado de um dinossauro do terror. Semelhante a um código de fraude zoológica, os dinossauros eram simplesmente muito ferozes e, contanto que existiam, os mamíferos tinham pouca probabilidade de crescer além do tamanho de um musaranho. Ironicamente, este tornou-se o nosso maior património, já que os animais menores se esconderam e foram efetivamente ignorados por extinção.

4- Os Antigos Ovos de Troodon Sugerem Que os Dinossauros se Sentavam em Cima dos Bebés


A descoberta de alguns ovos muito velhos sugere que pelo menos alguns dinossauros incubavam os seus ovos não eclodidos sentando-se sobre eles, como os amorosos pássaros Momma fazem hoje. Os ovos de dinossauro foram encontrados anteriormente, mas não ficou claro se eram aquecidos por via da extremidade traseira ou se eram enterrados na lama, como os ovos do crocodilo.

O período Cretáceo do "ninho" pertencia ao diminutivo de pássaro Troodon e também suporta a teoria de que os dinossauros e os pássaros estão intimamente relacionados. Os ovos que são incubados subterraneamente são salpicados com poros microscópicos para permitir a passagem de ar e vapor de água, ao passo que os de aves são expostos e, portanto, moderadamente escondidos na melhor das hipóteses. Como tal, estes ovos particulares oferecem um marco evolutivo porque precedem o aparecimento das aves reais.

A anatomia dos ovos e os sedimentos que os cercavam quando foram enterrados há 70 milhões de anos mostram que eram semelhantes aos de criadeiros modernos. Analisando os fósseis sob ampliação revelou-se que eles não eram suficientemente porosos para terem sido submersos em lama. Em vez disso, foram apenas parcialmente enterrados, deixando uma boa parte exposta ao contato com a extremidade traseira.

3- Deinocheirus Finalmente Revelado 


Deinocheirus mirificus já foi um dos dinossauros mais estranhos quando tudo o que tinha eram um par de braços fossilizados. Mas que braços! Há 50 anos, na Mongólia, estes fósseis foram os primeiros indícios de uma mostra de arma pré-histórica, já que este cretáceo tinha os membros anteriores embalados a 2,5 metros (8 pés) de comprimento, que culminavam com igualmente monstruosas garras de 20 centímetros. Os apêndices horríveis deram-lhe o nome Deinocheirus, que pode ser traduzido para "Caramba!"

Mas uma série de acontecimentos fortuitos permitiu uma reconstrução detalhada do misterioso dinossauro; um esqueleto incompleto encontrado em 2009 foi combinado com outras peças desaparecidas que foram recuperadas por caçadores furtivos. Recriado pelo Projeto Dinossauro Internacional da Coreia-Mongolia, o Deinocheirus tem sido descrito como "totalmente bizarro." Ele apresentava um bico de pato longo desdentado, um corte de cabelo estúpido e uma vela gigante de função desconhecida que mede a sua parte superior das costas.

Como os seus braços sugeriam, Deinocheirus era um gigante; pesava até 6 toneladas e crescia até 11 metros (36 pés) de comprimento. Apesar do seu tamanho e dos loucos membros anteriores, Deinocheirus era mais provável uma criatura de serração de madeira que se mantinha com a vegetação e o pequeno jogo, como peixes. As suas dimensões de largura e pés planos simplesmente não permitiam a mobilidade necessária para torná-lo uma máquina de matar verdadeiramente impressionante como um Tyrannosaurus rex.

2- Falta um Elemento dos Ichthyosaur 


Espécimes do "elo perdido" entre os diferentes estratos da vida animal são constantemente desenterrados, mas raramente parecem tão ridiculamente patetas como o Lenticarpus Cartorhynchus recentemente descoberto. Esta criatura anfíbia modesta tinha cerca de 0,5 metros (1,5 pés) de comprimento e caiu em cerca de quatro nadadeiras como algum estranho selo-dinossauro. Mais importante, ele aparece para preencher a lacuna evolutiva entre os Ictiossauros terrestres e os seus irmãos aquáticos.

Para muitas linhagens de animais, o período de transição entre o período de embarque e as versões terrestres é, pelo menos parcialmente, documentado. No entanto, essa ligação que faltava no caso dos Ictiossauros, grandes répteis marinhos que dominaram os mares durante 150 milhões anos, parecia uma mistura entre os golfinhos e as lapras. Mas, até agora, os paleontólogos esforçaram-se para compreender como e quando eles foram levados para os mares. Os criacionistas ainda aproveitaram a oportunidade para afirmar que toda a teoria da evolução foi desvendada pela peça do Ichthyosaur que estava em falta.

No entanto, o anfíbio Cartorhynchus mostra que os Ictiossauros foram inicialmente animais terrestres. A criatura era um intermediário evolutivo que foi adequado para a vida dentro e fora da água, embora pareça que passou muito tempo na água. Mostrou-se no registro fóssil 4 milhões anos depois de uma grande extinção e poderia ter desfrutado a vida no topo da cadeia alimentar aquática.

1- Os Dinossauros Não Tinham Pulgas 


A descoberta de pulgas gigantes de dinossauros faria grandes manchetes e, pelo menos por um tempo, fez. Insetos pré-históricos pareciam ser parasitas antigos, infligindo os poderosos dinossauros com uma indignidade não desconhecida aos donos de animais modernos.

Poderia ser verdade que os predadores mais cruéis da história sofreram com os mesmos problemas que o rato de esgoto comum? Eram os dinossauros gigantes apenas penas de armadilhas de pulgas? Acontece que não, não eram. A equipa que tinha analisado as pulgas retraíu a sua reivindicação inicial, uma suposição parcialmente influenciada pelo que pareciam ser pinças gigantes, provavelmente utilizadas para se agarrarem em couros difíceis.

Mas um novo fóssil estrelado por duas pulgas azaradas que pereceram dissipou a teoria dos sugadores de sangue pré-históricos. Imortalizadas numa posição mais reveladora, tornou-se claro que as pinças assumidas eram realmente pernas que permitiam às pulgas trancar outras durante combates pesados de fazer amor.

Além disso, os insetos tinham brânquias, o que sugere uma preferência aquática. Curiosamente, foi revelado que as pulgas literalmente caíram como um estrondo. No final das suas vidas, abandonaram as suas asas quando mergulharam nas águas para um último frenesi de acasalamento.

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